Den inre berättelsen om The Jersey Shutdown

Den inre berättelsen om The Jersey Shutdown

Tisdagen slutade det mest omtvistade politiska drama New Jersey har sett på mer än ett decennium.

Det var en 75-timmars melodrama som stängde statsregeringen för endast andra gången i Garden State-historien, gav semesterfamiljer från campingplatser och satte scenen för det röriga och förödmjukande slutet på en politisk karriär.

Vad som började som en kamp om en proposition för att reformera en sjukförsäkringsleverantör utlöste en ren knäckelskling mellan Christie, fortfarande New Jerseys ultimata politiska styrka och statsförsamlingspresidenten Vincent Prieto, en Hudson County Democrat som kämpade för att behålla sitt ledarskapsarbete.

‘Det var dramatiskt’, säger statschef för senatsledare Loretta Weinberg (D Bergen), som har sett mer än några galen stunder i hennes 25 år i Trenton.

Eller, som församlingsman Ralph Caputo (D Essex) sa: ‘Det var mycket stressigt. Det här är en av de mest stressande situationer jag har sett under de senaste 10 åren.’

När den slutade tidigt på den fjärde dagen, hade New Jersey behandlats till ett anmärkningsvärt politiskt spektakel, även enligt Trenton-standarder, komplett med duellerande presskonferenser, otäcka backroom shouting matchningar och till och med propagandaaffischer.

En del av det spelade ut offentligt mycket offentligt. Vad fick det inte höra här, insidan av vad som orsakade och vad som äntligen avgjorde New Jersey regeringens nedläggning av 2017.

Historien var formad av dussintals intervjuer med många källor som hade direkt kunskap om händelserna. Några av källorna begärde anonymitet att prata candidly. Andra talade fritt om Christies slutliga meningsfulla handling i hans tumultiga regeringstid över New Jersey.

Händelserna på den tidiga sommaren spårar sina rötter till februari, när Christie ringde till statens största sjukförsäkringsleverantör, skapade staten, non-profit Horizon Blue Cross Blue Shield i New Jersey, att dela med några av sina reservfonder för att hjälpa betala för missbruksbehandling.

Den lama anden Christie, vars kamp för missbruksbehandling hade blivit ett djupt personligt passionsprojekt, ville meddela en överenskommelse med Horizon i sin slutliga budgetadress den 28 februari.

Försäkringsgivaren, Christie hoppades, skulle ge miljoner att finansiera sina nya program.

Tjänstemän i guvernörens administration och de högst upp på Horizon hade privata diskussioner som ledde fram till talet. Förvaltningen ville ha 300 miljoner dollar. Horizon erbjöd 135 miljoner dollar, med anknytning av strängar som skulle hjälpa till att få tillbaka pengarna. Bob Marino ringde honom med ett erbjudande, men vid fredagen före budgetadressen var Horizons tjänstemän berättade att tiden hade löpt ut.

Så guvernören meddelade i sin budgetadress att han skulle använda den demokratiska kontrollerade statens lagstiftare för att gå efter pengarna och sade att Horizon ‘inte kommer att vända ryggen mot New Jersey som betalar sina löner’.

Christie sa att han var ‘säker på att Horizon kommer att omfamna detta tillfälle och samarbeta med’ staten.

Halvvägs genom att leverera linjen ledde snickersna från kammaren ett hårt stopp. Den omedelbara och vokala skepticismen inom lagstiftaren skulle tvinga Christie att gå av manus.

‘Varför skulle inte de?’ Christie, en mästare på fötterna som lekte till en folkmassa, sa med en smirk. ‘Du skrattar, så kyniskt.’

Tyst, en annan hög stakes, vinnare tar allt strid var bryggning i församlingen.

Flera syd-jersey-demokrater, i linje med powerbroker George Norcross III, hade anslutit sig till centrala Jersey-demokraterna för att bilda en kraftfull röstblok. Deras uppdrag: att trycka Prieto ut från högtalarens post efter valet i november.

Prieto, en byggnadschef som hade klivit sig till den mäktigaste positionen i 80-medlemmarsförsamlingen, hade försvagats, många trodde efter en rad strider med Christie och den statliga senatpresident Stephen Sweeney (D Gloucester) de senaste två åren . Trots allt hade Prieto spelat förlorande händer på den norra Jersey-kasinotrycket och Atlantic City-övertagandet.

Så budget säsong för Prieto skulle vara en Hail Mary passera för att spika ner stöd som skulle tillåta honom att behålla sitt jobb.

När budskapsförhandlingarna återupptogs i slutet av juni hade Christie fortfarande Horizon i sina sevärdheter.

Under tiden hade Prieto och Sweeney haft några månader i skolans finansiering. Den 20 juni kom de överens om en överenskommelse att skicka Christie en statsbudget som sökte en extra $ 125 miljoner i utbildningsstöd till skolor över hela staten.

Christie gick med på att skriva ut på demokraternas skolplan med tweaks, däribland fördubbling av mängden nytt stöd till republikanska dominerade distrikt. Christie, som bär makten i en rack på veto på statsbudgeten, gick också med på att tillåta demokrater att behålla andra extra utgifter i budgeten.

Statsförsamlingen talare Vincent Prieto (vänster) visas talar med stats senat president Stephen Sweeney. Han insisterade på en åtgärd att använda statliga lotteriefonder för att koka upp New Jersey sjukt pensionssystem. Och han ville ha en Horizon-proposition som skulle ge staten större kontroll över försäkringsgivarens reserver.

Sätt på ett annat sätt: Om han inte kunde förhandla om en kompromiss med Horizon skulle guvernören vrida tillräckligt med vapen för att laga en.